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Episode 56 : Une Histoire de rat

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Rat

Ra…conte moi, une histoire

Un jour où je traversais la rue, un rat surgit en courant sur le passage piéton, faisant hurler une dame qui tout en se cachant derrière moi, me poussa face au rongeur faisant de moi un “bouclier humain”… sympa ! Râ..clure !

Ce petit rongeur confondu pendant des siècles avec la souris, symbolise pour l’Occident un propagateur d’épidémie et destructeur de récoltes, alors qu’ en Orient, il est sacré et symbolise l’intelligence, l’ambition et la chance.

Petit retour dans le passé…

  • Le rat préhistorique

En 2008, des chercheurs ont retrouvé en Uruguay (Amérique du Sud) le crâne d’un rongeur géant, de la taille d’un hippopotame, vivant il y a 4 à 2 millions d’années. On l’appelle (accroche toi, c’est imprononçable !) “Josephoartigasia monesi” ou plus simplement “Ratzilla”, le lointain ancêtre de notre rongeur.

Rassure-toi, il ne mangeait que des plantes et ses grandes dents servaient à creuser le sol à la recherche de racines et à se défendre contre des prédateurs.

Il est très probable que sa chair ait servi de repas aux premiers hommes préhistoriques, sa peau de vêtements et ses os de construction pour réaliser des huttes. En préhistoire, rien ne se perd, tout se transforme !

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Josephoartigasia monesi ou Ratzilla

  • Le rat sous l’Antiquité : un nuisible ou un dieu ?

Sous l’Antiquité, on trouvait probablement des rats dans les plus anciens égouts à Çatal Höyük, en Turquie , la plus ancienne ville néolithique que l’on ai retrouvé (environ -7500 av. J-C)

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Reconstitution dessiné de Çatal Höyük

En Grèce, les rats sont réputés pour être le symbole de la vie souterraine, proche des enfers. Le dieu Apollon est nommé “dieu aux rats”, des souris blanches sacrées au sein de son temple, sont enduites de miel et avalées par des enfants malades. La souris blanche est un médicament et la souris grise (le rat) la maladie : CQFD !

Il sont accusés par l’historien grec Strabon (-63 à -23 av.J-C), d’être responsable de la peste en Ibérie (l’actuelle Géorgie) mais défendu par l’écrivain Pline l’ancien (23-79 ap. JC) d’être un “lanceur d’alerte” lors de catastrophes.

Homère, le poète grec, aveugle (il cumule !), auteur de l’Iliade et l’Odyssée, écrit une parodie de l’Iliade nommée “Batrachomyomachia” dans laquelle les rats sont les protagonistes principaux, se battant contre les grenouilles. Ils ont même le privilège d’apparaître dans les écrits d’Esope (-620 à -564 av. J-C), le père des fables, bien avant celles de Jean de La Fontaine.

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Scène illustrée de “Batrachomyomachia” dans une édition allemande du XIXe siècle

Les écrits de la Bible considèrent le rat comme un nuisible, en le rendant responsable des tumeurs frappant les Philistins (ancien peuple vivant sur les côtes de l’actuelle Israël). Toujours la faute des autres, me diras-tu !

  • Le rat du Moyen-Âge : ami d’une sainte et accusé de la Grande Peste

C’est pendant le Moyen-Âge, en 1170, qu’apparaît le mot « rat ». Auparavant, on disait alors “mus” (musaraigne) comme pour les souris. Son nom viendrait du son qu’il émet lorsqu’il gratte ou ronge.

Les superstitions, nombreuse durant le Moyen-Âge, racontent qu’un rat grignotant des meubles chez soi, est le signe que quelqu’un de la maison ou de la famille allait mourir. Ah non, pas ma table IKEA !

Dans certaines églises est représentée Sainte-Gertrude de Nivelles, patronne des chats, qui reprend le rôle d’Apollon. Usurpatrice ! Détenant le pouvoir de guérir et de lutter contre les invasions de rongeurs, elle est représentée avec des rats sur sa crosse.

Sainte Gertrude de Nivelles avec des souris grimpant le long de sa crosse

Représentation de Sainte Gertrude de Nivelles

Lors de la Grande Peste de 1347 qui ravagea l’Europe (25 millions de morts), on accusa les chats d’être responsable de l’épidémie. Allô Gertrude ? Les chats sont pourchassés et tués, permettant ainsi aux rats débarqués d’Asie de proliférer alors qu’ils sont infestés de puces porteuses de la maladie (bacille de la peste).

  • Le rat du XIXe siècle à nos jours : sauveur de l’humanité… à ses dépends !

En 1835, l’Angleterre de Guillaume IV (1830-1837) interdit les combats de chiens, ce qui n’arrêtent pas les parieurs. Pour ne pas être hors la loi, ils décident d’utiliser le rat.

On ouvre même à Paris, à la Porte Maillot, un « ratodrome », où bourgeois et ouvriers se mêlent. Le meilleur chien est celui qui tue en quelque secondes le plus de rats. Cette pratique sera interdite en France en… 1987 ! La France toujours à la traîne !

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Illustration de combats de chiens contre des rats

1870, la France est en guerre contre la Prusse, Napoléon III est emprisonné à Sedan et Paris est assiégée par les Prussiens. Ne pouvant plus se nourrir, les habitants de la capitale n’ont plus d’autre choix que de manger chats, chiens et…. rats. Survivre ou mourir…

Episode 56 : Une Histoire de rat dans Culture Siege-Paris-1870-viande-canine

Illustration d’un marché à Paris en 1870, vendant de la viande de chats, chien et rats.

Depuis la fin du XXe siècle, le rat est devenu un animal de compagnie et son existence est indispensable à notre bien-être ! Comment ? Tu vas être surpris et pourras le dire à un dîner pour épater les convives, sauf si tu tombes sur la personne qui sais déjà tout… Fous-nous la paix !

Notre ami le rat est un écologiste ! Sans lui, nos égouts et canalisations seraient bouchés car il dévore jusqu’à 800 tonnes d’ordures par jour !

Sais-tu qu’il sauve aussi des vies ? Depuis 2010, il est utilisé au Mozambique pour déminer des terrains. Son intelligence, son flair et son poids lui permettent de dénicher la TNT enfouie dans le sol, sans la faire exploser et ce à moindre coût pour une efficacité reconnue par les autorités africaines.

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Un rat démineur au Mozambique

Le rat, un bon médecin ? Des chercheurs publient en 2018 leurs travaux, prouvant que le rat détecte la tuberculose bien plus vite que des laborantins sur leur microscope.

  • Le rat en Orient : une divinité

En Inde, le rat est une divinité servant de monture au dieu Ganesh, représenté avec quatre bras et une tête d’éléphant. Qui va nous parler encore de ce qui est contre-nature ?

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Représentation de Ganesh assis sur un rat lui servant de monture.

Selon une légende, Karni Mata, un sage hindoue vivant au XIVe siècle, implore Yama (dieu des morts) de ressusciter le fils d’un de ses poètes. Yama, ne faisant pas les choses à moitié, ressuscite tous les conteurs et poètes en les réincarnant en rat… quel blagueur ce Yama !

Dans la région du Rajasthan, un temple dédié à Karni Mata sert de refuge aux rats, où les visiteurs se doivent de leur donner de la nourriture. Tout rat grimpant sur le pied d’un humain est considéré comme une bénédiction. Les fidèles trempent le doigt dans les bols de lait à l’attention des rats et les porte à leur bouche en signe de communion avec les dieux… autant rouler une pelle au rat pour avoir un accès direct au paradis !

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Entrée du temple de Karni-Mata

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Rats buvant du lait dans le temple de Karni-Mata en Inde

  •  Du livre à la télévision

Le rongeur est mis en avant dans une légende allemande, reprise par les frère Grimm : « Le joueur de flûte de Hamelin ». La ville de Hamelin infestée de rats, fait appel à un dératiseur musicien contre la promesse de mille écus. Ce dernier n’étant pas payé, il envoute de sa flute les enfants du village qui se dirigent vers la rivière… En voilà une idée pour se débarrasser des enfants désagréables, vite sortez votre flûte !

Le maitre de la littérature horrifique au début du XXe siècle, Howard Lovecraft, écrit « Les rats dans les murs » où les bestioles à longue queue, deviennent anthropophages. L’horrible image du rat mangeur d’hommes, sera reprise par Stephen King dans ses nouvelles, telles « Poste de nuit » et « 1922″.

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Pochette du DVD « Rats » tiré du livre de Stephen King « Poste de nuit »

Les studios Walt Disney font du rat l’ennemi juré d’une souris dans « Basile, détective privé » à travers le professeur Ratigan, ou bien un charmant cuisinier  dans « Ratatouille », nommé Rémy, travaillant dans un restaurant d’un Paris fantasmé aux nombreux clichés.

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Affiche du film d’animation « Ratatouille » des studios Disney & Pixar

Alors, après lecture, auras-tu toujours peur des rats ?

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